Los solsticios marcan el cambio de estaciones, ocurren dos veces al año y presentan las horas de luz más cortas y más largas del año, dependiendo de su hemisferio. Estos extremos en la duración del día y la noche hacen que los días de solsticio sean más notorios para muchos observadores comparados con la sutil igualdad del día y la noche que se experimenta durante los equinoccios.

El 20 de junio de 2024 a las 15:50 celebramos el solsticio de verano para el hemisferio norte, el punto en el que el Polo Norte está inclinado al máximo hacia el Sol. Este fenómeno astronómico resulta en el día más largo del año y marca el inicio del verano, resume el Observatorio Astronómico de Quito.

Durante el solsticio de junio, el Sol alcanza su máxima declinación norte de +23.44 grados, situándose directamente sobre el Trópico de Cáncer. Este evento es crucial para comprender la dinámica de las estaciones y la distribución de la energía solar en la Tierra.

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Los solsticios ocurren dos veces al año y este 2024 se apreciarán en Ecuador el 20 de junio a las 3:50 p. m. EDT (20:50 UTC) y el 21 de diciembre a las 3:19 a. m. EST (9:18 UTC).

El solsticio de junio es denominado también Solsticio de Cáncer y da inicio al verano en el hemisferio norte y al invierno en el hemisferio sur.

En tanto, el solsticio de diciembre también es llamado Solsticio de Capricornio y representa el comienzo del verano para el hemisferio sur y del invierno para el hemisferio norte.

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Observando el sol

Hay algo de ciencia seria que se puede hacer observando cuidadosamente las sombras de los solsticios, señala la NASA. Aproximadamente en el año 200 a. C., se dice que Eratóstenes observó la luz del sol brillando directamente en el fondo de un pozo durante el mediodía del solsticio, cerca de la actual ciudad egipcia de Asuán. Inspirado, comparó las medidas de las sombras del solsticio entre ese lugar y las medidas tomadas al norte, en la ciudad de Alejandría. Al calcular la diferencia en las longitudes de estas sombras, junto con la distancia entre las dos ciudades, Eratóstenes calculó una estimación inicial aproximada de la circunferencia de la Tierra, y también proporcionó más evidencia de que la Tierra es una esfera.

El solsticio de junio marca el momento en que el Sol está en su posición más al norte con respecto al ecuador de la Tierra, y el solsticio de diciembre marca su posición más al sur. El solsticio de verano ocurre el día en que el Sol alcanza su punto más alto al mediodía solar para las regiones fuera de los trópicos, y esos observadores experimentan la mayor cantidad de luz diurna durante el año. Por el contrario, durante el solsticio de invierno, el Sol se encuentra en su punto más bajo durante el mediodía solar del año y los observadores fuera de los trópicos experimentan la menor cantidad de luz diurna (y la noche más larga) del año.

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Día Internacional de la Celebración del Solsticio

Consciente de que los solsticios y equinoccios simbolizan la fertilidad de la tierra, los sistemas de producción agrícola y alimentaria, el patrimonio cultural y sus tradiciones milenarias, la Asamblea General de las Naciones Unidas reconoció que la celebración de esos eventos es una encarnación de la unidad del patrimonio cultural y las tradiciones de siglos de antigüedad. Por todo ellos, las Naciones Unidas reconocieron el 21 de junio de 2019 como el Día Internacional de la Celebración del Solsticio.

El solsticio de junio marca el comienzo del verano para la gente del hemisferio norte y del invierno para la gente del hemisferio sur, y en diciembre ocurre lo contrario, como resultado de la inclinación del eje de rotación de la Tierra. Por ejemplo, esto significa que el hemisferio norte recibe más luz directa del Sol que el hemisferio sur durante el solsticio de junio.

La inclinación de la Tierra es suficiente para que las regiones polares del norte experimenten luz solar durante 24 horas durante el solsticio de junio, mientras que las regiones polares del sur experimenten noches de 24 horas, en lo profundo de la sombra de la Tierra. Esa misma inclinación significa que las regiones polares de la Tierra también experimentan una inversión de luces y sombras medio año después, en diciembre, con 24 horas de noche en el norte y 24 horas de luz diurna en el sur. Dependiendo de qué tan cerca esté de los polos, estas condiciones extremas de iluminación pueden durar muchos meses y su duración se intensifica cuanto más cerca está de los polos.

Día sin sombra

Si bien los días de solsticio son muy perceptibles para los observadores en latitudes medias y altas, ese no es el caso para los observadores en los trópicos, áreas de la Tierra que se encuentran entre el Trópico de Cáncer y el Trópico de Capricornio. En cambio, las personas experimentan dos días de “sombra cero” al año. En estos días, con el sol directamente sobre nosotros al mediodía solar, los objetos proyectan una sombra mínima en comparación con el resto del año.

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La fecha exacta de los días de sombra cero depende de la latitud; los observadores del Trópico de Cáncer (23,5° al norte del ecuador) experimentan un día de sombra cero en el solsticio de junio, y los observadores del Trópico de Capricornio (23,5° al sur del ecuador) experimentan su día de sombra cero en el solsticio de diciembre. Los observadores en el ecuador experimentan dos días de sombra cero, estando exactamente entre estas dos líneas de latitud.

Los días ecuatoriales de sombra cero caen en los equinoccios de marzo y septiembre. (I)